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El béisbol de los solares crece en Austin y atrae a sus propias estrellas

A person in a baseball uniform runs past a base, while another person with blue hair stands by
Renee Dominguez
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KUT
El músico Jack White y un out en la primera base del equipo Warstic en un partido contra los Texas Playboys el 26 de mayo.

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Es la primera entrada de un partido de béisbol entre el Team Warstic y los Texas Playboys en una calurosa tarde de mayo en el este del condado de Travis.

La cuenta está en dos bolas y dos strikes. Hay un corredor en segunda. El bateador es más conocido por sus éxitos en la radio que en el campo de béisbol: es la estrella del rock Jack White.

A person in a baseball uniform with a bat back ready to swing
Renee Dominguez
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White, al bate en The Longtime.

Esa suposición cambia cuando lanza un single sobre la segunda base, anotando al corredor. Más tarde añadirá un jonrón.

Para entender por qué un ganador de cuatro Grammys batea en el condado de Travis, hay que entender por qué hay un campo allí.

Jack Sanders intentaba recrear algo que había visto muchas veces en el condado de Hale, Alabama.

"El béisbol que veía los fines de semana en ese condado... en un pueblo de 200 personas, veía 400 personas en un partido de béisbol en un camino de tierra en el condado de Hale", dijo. "Y había pescado, cerveza y música en vivo. Y siempre pensé que era fascinante. Ya sabes, una escena tan hermosa".

Después de mudarse a Austin, Sanders compartía con sus amigos historias sobre los juegos en los solares de Alabama. Intentó mantener la idea, alquilando campos en los alrededores de Austin, pero ya no era lo mismo.

"Hay grandes letreros que dicen que no alcohol ni música fuerte", dijo. No era exactamente su idea de diversión. "Así que tuvimos que buscar otro lugar".

Fue entonces cuando Sanders tuvo su propio momento como la película Campo de los Sueños.

"Tenía esta propiedad de 5 acres donde dirigía un taller sobre metales en un estudio de diseño", dijo. "Soñaba con encontrar un lugar lo suficientemente grande como para tener un campo de béisbol [de tamaño completo], y luego, a lo largo de un par de años, nos dimos cuenta de que en realidad construir un pequeño campo de béisbol sería más divertido".

Baseball players stand in the dugout
Renee Dominguez
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Jack Sanders, fundador de The Longtime, habla con sus compañeros de Texas Playboy en el banquillo.

Sanders y su equipo de béisbol, los Texas Playboys, se instalaron en The Longtime, un campo y centro de eventos junto a Webberville Road, y añadieron un escenario para la música y un bar. La reputación del Longtime creció, junto con el número de personas que querían seguir jugando al béisbol por la diversión y la camaradería.

De vez en cuando, aparecía una gran estrella.

"Hace muchos, muchos años, cuando Warstic Bat Co. estaba empezando, Ben [Jenkins], el propietario, se puso en contacto conmigo y me dijo que le gustaba lo que hacían los Playboys y quería saber si alguna vez jugaríamos con ellos", dijo Sanders.

La empresa de Dallas diseña y fabrica equipo para béisbol. También cuenta con equipos selectos y ayuda a promover el juego en todos los niveles, desde los niños que entran en la flor de la vida hasta los adultos que ya han pasado por ella. A Jenkins le gustó el ambiente que creó Sanders con los juegos en los solares en Austin.

"Para nosotros, los veteranos que hemos jugado en la universidad y en cosas realmente serias, poder venir a jugar al béisbol por pura diversión es absolutamente divertido", dijo Jenkins, que jugó un año en las ligas menores. "Sin la presión de rendir y todo este tipo de cosas".

Buscaba algo que combinara sus intereses en el diseño y su amor por el juego.

Warstic empezó siendo pequeña, pero cuando la empresa creció, Jenkins comenzó a buscar inversores. A través de un amigo, conoció a Ian Kinsler, estrella de las Grandes Ligas y entonces Tigre de Detroit, que buscaba una oportunidad de inversión. Kinsler sugirió que ambos hablaran con el músico Jack White, gran aficionado a los Tigres.

White tenía una pasión por el béisbol que se mantenía a raya por las exigencias de su trabajo diario, como ir de gira por el mundo y hacer música. Los tres congeniaron. White y Kinsler compraron una parte y Warstic despegó, ofreciendo bates, guantes y todo lo relacionado con el béisbol tanto directamente al consumidor como en las principales tiendas de artículos deportivos. El otoño pasado abrió su tienda insignia en Dallas.

Y la empresa le da a White una salida para jugar al juego que le gusta, ocasionalmente.

White aprovechó un día libre de su gira aquí a finales de mayo para jugar en el Longtime; fue el primer partido de Warstic desde la pandemia.

A person adds a 0 to the Warstic row of a scoreboard in the fifth inning against the Texas Playboys.
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Warstic se impone a los Texas Playboys en el Longtime.

"Esto permite a Jack White salir a jugar al béisbol, algo que dejó de hacer cuando tenía 12 años, creo", dijo Jenkins en mayo. "Así que para él, dice que es una de las mejores cosas de su vida ahora. Hay que tener en cuenta que anoche jugó en el campo para 10,000 personas, pero a él le encanta esto, bueno, probablemente más que a mí".

El equipo de béisbol del Warstic sólo ha jugado 16 veces, pero nunca ha perdido. La alineación del equipo cambia debido a la disponibilidad. La de hoy está formada por White, Jenkins, el personal de Warstic y la banda de White.

Jenkins compara el equipo de Warstic con los Harlem Globetrotters: están ahí para entretener al público. Sanders y los Texas Playboys, que juegan en casa, saben que están haciendo el papel de los Washington Generals, el equipo que siempre pierde contra ellos.

Pero el resultado final desigual no importa. Sanders dice que nunca se acuerdan de las derrotas, y que todos se lo pasan bien.

Jimmy is a reporter focusing on business, sports, and the odd. He is also an afternoon host on KUT and currently serving as Interim Program Director. Got a tip? Email him at jmaas@kut.org. Follow him on Twitter @maasdinero.