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La elección para ser uno de los principales reguladores de petróleo y gas de Texas parece dirigirse a una segunda vuelta en las primarias republicanas

Railroad Commissioner Wayne Christian speaks at the Texas State Republican Convention in 2018.
Julia Reihs
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KUT
El Comisionado de Ferrocarriles en funciones Wayne Christian, en una foto de la Convención Republicana de Texas en 2018, se dirige a una segunda vuelta para la nominación republicana.

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Una primaria del Partido Republicano que vio morir a un candidato en un accidente de auto relacionado con la campaña, a una segunda posar casi desnudo encima de una bomba extractora de petróleo y a un tercero ser acusado de corrupción ha dado otro giro inesperado. El Comisionado de Ferrocarriles Wayne Christian (el acusado de corrupción) parece haber fracasado en su intento de evitar una segunda vuelta.

Aunque la contienda electoral no ha sido proclamada, su competidora más cercana es Sarah Stogner (la de la pose en la bomba extractora).

A pesar de su nombre, la Comisión de Ferrocarriles se encarga de supervisar la extracción de petróleo y gas, así como los oleoductos, en el estado. Esta función ha llevado a algunos a calificarla como una de las agencias reguladoras más importantes del mundo, especialmente en lo que respecta a la política energética y el cambio climático. Si Texas fuera un país, estaría entre los cinco principales productores mundiales de petróleo.

La agencia también ha ganado una renovada atención entre los tejanos desde el apagón a nivel estatal del año pasado, una crisis que fue causada, en parte, por la falta de supervisión de la cadena de suministro de gas natural por parte de los reguladores y el fracaso de la industria en la preparación para el invierno.

Christian ha formado parte de la Comisión de Ferrocarriles, compuesta por tres miembros, durante seis años y ha sido presidente desde el año pasado. Antes de ser elegido para la comisión, fue representante estatal de 1997 a 2013.

El mandato de Christian se ha caracterizado por su apoyo a la industria de los combustibles fósiles y a las acciones de la comisión durante y después del apagón. También es conocido por arremeter contra las políticas y los políticos que considera hostiles a los combustibles fósiles y por negar que el cambio climático esté causado por el ser humano.

El sitio web de su campaña lo describe como un "líder nacional" que lucha contra esfuerzos "como el Green New Deal (Nuevo Acuerdo Verde), el CLEAN Future Act (por Climate Leadership and Environmental Action for our Nation o la Ley de Liderazgo Climático y Acción Medioambiental para nuestra Nación y el Acuerdo Climático de París".

La amistad de Christian con la industria petrolera es habitual entre los actuales comisionados de Ferrocarriles, que a menudo ven su papel no como reguladores adversos sino como defensores de una de las industrias más importantes de Texas desde el punto de vista económico.

Pero esa estrecha relación también ha generado muchas críticas.

Recientemente, el grupo de vigilancia Commission Shift ha publicado una serie de informes en los que se describen los profundos intereses financieros de los comisionados de ferrocarriles en las mismas industrias que regulan y su práctica de recibir contribuciones de campaña de las empresas que supervisan.

El propio Christian fue criticado durante su campaña por aceptar una contribución de $100,000 de una empresa después de apoyarla en la comisión.

Stogner hizo de esa creciente percepción sobre que la Comisión de Ferrocarriles en general, y Christian en particular, estaban capturados por la industria una pieza central de su campaña para desbancarlo.

"Soy una abogada con experiencia en el sector del petróleo y el gas, y mi oponente es un político de carrera al que han pillado aceptando sobornos", escribió en un tuit fijado en su perfil de Twitter.

Stronger vive y ejerce la abogacía en la Cuenca Pérmica, la zona petrolera más productiva de Texas. Entre otras cosas, su campaña ha puesto de relieve los problemas medioambientales locales causados por los pozos petroleros abandonados y su relación con la contaminación de las aguas subterráneas.

La Comisión de Ferrocarriles es la responsable de tapar los pozos abandonados, pero durante décadas no ha podido hacer frente al atraso.

Pero es la presencia poco ortodoxa de Stogner en las redes sociales lo que le ha valido un impulso final antes de la votación anticipada, al posar semidesnuda encima de una bomba extractora de petróleo como parte de un anuncio de campaña.

"Mi objetivo es llamar la atención sobre los problemas", escribió en respuesta a las críticas recibidas por la maniobra. "Usa a las redes sociales o ellas te usarán a ti", dijo.

Actualmente, en tercer lugar y aún en posible contienda para una segunda vuelta republicana, está el consultor de petróleo y gas del área de Houston, Tom Slocum Jr. Entre otras cosas, Slocum se ha postulado para terminar el proyecto del muro fronterizo iniciado bajo la administración del presidente Donald Trump y para usar el bitcoin para reforzar el sistema energético de Texas.

En su sitio web, critica a los actuales comisionados de Ferrocarriles por aprobar un plan de los legisladores estatales el año pasado para trasladar a los consumidores de Texas $3,400 millones de deuda relacionada con los apagones. Durante el apagón, al escasear el gas, su precio se disparó. Los legisladores estatales encargaron a la Comisión de Ferrocarriles la "titulización" de la deuda asociada a esos altos precios. El proceso permite a las empresas de distribución de gas pagar a sus proveedores aumentando las facturas de los consumidores a lo largo del tiempo en lugar de pagar en una sola suma.

Slocum dice en su página web que Texas "¡no puede permitir en absoluto que la Comisión de Ferrocarriles pague otro rescate de $3,400 millones d a los contribuyentes de Texas!".

El cuarto lugar lo ocupa Marvin "Sarge" Summers, un veterano del ejército de Lubbock con una carrera en la industria del petróleo y el gas. Murió el mes pasado después de que su vehículo chocara por detrás con un camión cisterna mientras se dirigía a un acto de campaña.

El hecho de que obtuviera más de 180,000 votos en las primarias podría complicar unas elecciones ya de por sí reñidas y concurridas.

En contraste con la agitada contienda republicana, sólo había un demócrata que se presentaba a comisionado de ferrocarriles en la boleta de las primarias. Luke Warford pasa sin oposición a las elecciones generales.

Warford era el jefe de estrategia del Partido Demócrata de Texas. Antes de eso, trabajó con la empresa de consultoría empresarial internacional Albright Stonebridge Group y para la campaña de Hillary for America.

Ha aprovechado su posición como único candidato demócrata para centrar sus críticas en los actuales comisionados de Ferrocarriles, especialmente en lo que respecta a su conexión con el apagón estatal de febrero de 2021. Fue un evento, dice en su página web, que "podría haberse evitado si la Comisión de Ferrocarriles de Texas hubiera hecho su trabajo".

Warford también ha criticado a Christian por su negación del cambio climático, calificando la carrera para comisionado de Ferrocarriles como "la elección climática más importante del país".

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