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Austin Community College estudia ofrecer matrícula gratis a quienes se gradúen de la secundaria esta primavera

Una vista aérea del Austin Community College South Austin Campus, mostrando un gran edificio rectangular y un césped con árboles.
Gabriel C. Pérez
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KUT News
El rector de Austin Community College, Russell Lowery-Hart, ha propuesto ofrecer matrícula gratuita a 2024 los graduados de secundaria en la zona. Calcula que costaría unos 7 millones de dólares.

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El rector de Austin Community College (ACC) ha propuesto un plan para hacer la matrícula gratuita para 2024 los graduados de secundaria en el área de servicio de la entidad.

"Estamos muy entusiasmados con ese concepto y el impacto que puede tener en la reducción de la deuda de nuestros estudiantes y el impacto que puede tener en nuestra economía y la producción de trabajadores más calificados para nuestros empleadores que necesitan ayuda", dijo el rector Russell Lowery-Hart.

El Consejo de Administración del Distrito de ACC tendrá que aprobar el programa piloto antes de que la institución educativa pueda ponerlo en práctica.

La matrícula y las tasas, que no se han aumentado desde hace una década, son de 85 dólares por hora de crédito. Lowery-Hart dijo que todavía puede haber algunos cargos por cursos específicos.

"Por lo tanto, si un estudiante está tomando 12 horas, que es a tiempo completo, esto va a ahorrar potencialmente más de $3,000 en un año académico completo", dijo Lowery-Hart. "Y eso cambia la vida".

Los estudiantes que no viven en el distrito de ACC también calificarían para la matrícula gratuita, pero todavía tendrían que pagar una cuota de $201 fuera del distrito por hora de crédito.

Lowery-Hart dijo que aunque ACC vio un aumento de la matrícula del 5% este año escolar, espera que la oferta de matrícula gratuita atraiga a estudiantes que tal vez no cursen estudios superiores en absoluto. Según la universidad, 12,000 estudiantes de Texas que se graduaron de la escuela secundaria en 2023 no asistieron a ninguna institución de educación superior.

"Tenemos estudiantes que terminan la secundaria y no van a ninguna parte", dijo. "Y creemos que esta propuesta podría desbloquear una franja de nuestra población que necesita educación superior pero no cree que pueda pagarla".

ACC estima que cubrir la matrícula de los graduados de secundaria de 2024 costará unos 7 millones de dólares. Lowery-Hart dijo que el Proyecto de Ley 8 (HB 8, en inglés), que la Legislatura de Texas aprobó el año pasado, ayudará a compensar ese gasto.

"Recibimos unos 6.7 millones de dólares adicionales", dijo. "Podremos aplicar los nuevos fondos de la HB 8 a los recursos existentes de los colegios y luego redirigir esos recursos a este [programa] piloto".

La HB 8 ahora financia los colegios comunitarios principalmente sobre la base de los resultados de los estudiantes, en lugar de la matrícula. Por lo tanto, los colegios pueden obtener más fondos estatales en función de cuántos estudiantes obtienen credenciales en campos de alta demanda o cuántos estudiantes se transfieren a colegios y universidades de cuatro años. Lowery-Hart dijo que la gratuidad de la matrícula para los estudiantes de último año conducirá a un mayor éxito de los estudiantes y, en última instancia, a una mayor financiación estatal para ACC.

Agregó que la gratuidad de la matrícula no sólo compensará significativamente el costo de obtener un título de cuatro años si los estudiantes se transfieren a otra institución, sino que también eliminará en gran medida el costo de obtener uno de los cuatro títulos de licenciatura que ACC ofrece.

"Así, se puede venir a ACC y obtener una licenciatura por poco o ningún costo", dijo. "Eso va a cambiar la vida de las familias".

La universidad planea hacer divulgación a las escuelas secundarias locales sobre el programa piloto propuesto.

"Tenemos los recursos en esta comunidad para hacer algo mágico, y éste será un proyecto realmente poderoso para nuestra comunidad, no sólo para ACC", afirmó. "Y creo que será único y nos convertirá en un modelo nacional".

Es probable que el Consejo de Administración de la ACC examine un plan más detallado el mes que viene. Lowery-Hart espera que el consejo apruebe la propuesta cuando se reúna a principios de marzo, con el objetivo de ponerla en marcha este otoño. Si el programa piloto para graduados de secundaria se aprueba y funciona bien, dijo, quiere que la universidad ofrezca matrícula gratuita a más estudiantes.

"Esa sería la esperanza", dijo, "que podamos ampliarlo a todos los estudiantes, pero comienza con esta cohorte de graduados de secundaria de 2024".

Traducido por Maria Arce

Becky Fogel is the education reporter at KUT. Got a tip? Email her at rfogel@kut.org. Follow her on Twitter @beckyfogel.
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