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Las elecciones de Leander de este sábado podrían acabar con el servicio de Capital Metro en la ciudad

A train parked at the platform at Capital Metro's Red Line station in Leander with a railroad crossing sign in the foreground
Gabriel C. Pérez
/
KUT
Leander es la última parada de la Línea Roja, una ruta ferroviaria de cercanías que llega al centro de Austin. El suburbio de Austin está votando si poner fin a su relación de 37 años con Capital Metro, que ofrece opciones de tren, autobús de enlace y transporte local a la carta, pero que cuesta millones en ingresos anuales por impuestos sobre las ventas.

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Los votantes de Leander decidirán este mes si ponen fin a los servicios de Capital Metro en la ciudad. La votación anticipada está en marcha para las elecciones del 7 de mayo.

Capital Metro ofrece una ruta de autobuses de cercanías MetroExpress al centro de Austin, la opción de transporte local a la carta Pickup y un enlace ferroviario a Austin. Se paga con un impuesto de ventas del 1%.

El impuesto sobre las ventas ha ido generando cada vez más dinero a medida que la economía de Leander se dispara, mientras que el número de usuarios del transporte público se ha desplomado durante la pandemia. Estas líneas de tendencia divergentes han creado una tormenta perfecta para los opositores de CapMetro, que han luchado sin éxito durante años para sacar a Leander del área de servicio.

La propuesta A pregunta a los votantes si CapMetro debe continuar en Leander. Los partidarios dicen que el servicio de tránsito es vital para una de las ciudades de más rápido crecimiento en el país. Señalan que CapMetro ofrece millones de dólares en financiación de infraestructuras y la perspectiva de estar conectado a un sistema de tren ligero multimillonario -construido a expensas de los contribuyentes de Austin- que conectará Leander con el Aeropuerto Internacional Austin-Bergstrom.

"Un voto afirmativo a la Propuesta A en Leander honra nuestra promesa a las personas mayores, a las personas con discapacidad, a los padres y a los estudiantes", dijo James Larsen con Keep Leander Connected, un grupo organizado para apoyar la Propuesta A. "Desafortunadamente, un voto negativo los dejará varados".

Los opositores a la Propuesta A dicen que las ofertas de tránsito de Leander no se utilizan lo suficiente para justificar el gasto de los ingresos del impuesto sobre las ventas en aumento como la población de la ciudad se dispara.

El impuesto sobre las ventas de CapMetro de Leander obtuvo 9,8 millones de dólares en 2021. Este año, los ingresos del impuesto sobre las ventas de la ciudad han aumentado un 28% en comparación con el mismo punto en 2021, según los datos del Contralor de Texas.

Mientras tanto, el número de pasajeros en los tres servicios de CapMetro en Leander cayó de alrededor de 635 embarques diarios promedio en 2019 a alrededor de 130 en el otoño de 2021, según el informe de un consultor encargado por el Concejo Municipal de Leander.

El número de pasajeros de CapMetro ha aumentado en los últimos meses, y el uso del tren de cercanías casi se duplicó de febrero a marzo. Pero el uso del transporte público aún no ha recuperado los niveles anteriores a la pandemia.

"Es un increíble despilfarro de dinero", dijo Mike Sanders, un residente de Leander que está presionando para rescindir el contrato de la ciudad con CapMetro. "Tenemos que tomar esos 10 millones de dólares y utilizarlos para el desarrollo económico de nuestra ciudad".

La segunda pregunta en la boleta electoral del 7 de mayo aborda lo que sucedería con los ingresos fiscales que quedan si Leander fuera a terminar su relación con CapMetro. La propuesta B pregunta a los votantes si el impuesto de ventas del 1% debe ser desviado al fondo general de la ciudad o terminar. La ciudad de Leander ya tiene un impuesto de ventas del 1% además del impuesto estatal del 6,25%. El impuesto máximo sobre las ventas en Texas es del 8,25%.

Independientemente del resultado de la Propuesta B, si los votantes de Leander optan por dejar el área de servicio de CapMetro, estarían en el gancho para las sanciones financieras, esbozado en la ley estatal, que incluye la parte de Leander de las deudas de CapMetro y otras obligaciones financieras.

Esa cantidad de pago, a partir del 31 de diciembre, se estimó en 42,3 millones de dólares, según la ciudad de Leander. El impuesto sobre las ventas del 1% se recaudaría y los ingresos se enviarían a CapMetro hasta que se pagaran las obligaciones.

El día antes de que el Concejo Municipal de Leander votara para programar esta elección, la junta directiva de Capital Metro trató de endulzar el acuerdo de la ciudad ofreciendo casi 2 millones de dólares en financiación de infraestructura este año y la mayor parte del dinero de un nuevo fondo de infraestructura de 10 millones de dólares creado en enero. Si Leander permanece en CapMetro, el acuerdo devolvería a la ciudad millones de dólares cada año para calles, aceras, señales de tráfico y otras infraestructuras, siempre que el gasto dé prioridad al transporte público.

Esta no es la primera vez que Capital Metro se presenta a la votación en Leander. Después de que la ciudad votó para unirse a la agencia de tránsito en 1985, un intento de cortar los lazos con CapMetro fracasó en 2000. Los votantes de Leander aprobaron el servicio ferroviario en 2004.

Hasta el lunes por la tarde, la participación en las elecciones actuales en Leander fue del 6,15%, con 31.960 votos emitidos, según los datos publicados por la Administración Electoral del Condado de Williamson.

El martes es el último día de votación anticipada, y el día de las elecciones es el sábado.

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